¿Los guanacos dispersan las semillas de árboles endémicos y vulnerables? Do guanacos disperse the seeds of vulnerable endemic trees?

2017-05-17 11.33.14

escrito con Matías Guerrero

English below…

El guanaco antiguamente tuvo una distribución continua a lo largo de Chile. El efecto que su presencia tenía en el ecosistema resulta una incógnita, más cuando hoy en día ya no existen grandes herbívoros salvajes con una presencia importante en la zona centro-sur de Chile. En este contexto, el efecto que pueda tener el guanaco en la propagación y posterior restauración del ecosistema mediterráneo es una línea de investigación que podría arrojar claves importantes para recuperar las especies vegetales nativas del ecosistema mediterráneo.

Para comenzar a explorar esta línea de investigación, una de los primeros fenómenos a observar es el consumo que los guanacos pudieran realizar sobre diferentes semillas de las especies nativas. El consumo de semillas de árboles y arbustos por parte de los guanacos podría incrementar la probabilidad de germinación así como también aumentar su dispersión. Con este objetivo, decidimos dejarle a los guanacos semillas de dos especies propias del ecosistema mediterráneo: Belloto (Beilschmiedia miersii) y Palma Chilena (Jubaea chilensis). Las dos especies tienen las semillas más grandes de Chile, y las dos faltan dispersadores.  Por ende las dos están vulnerables a la extinción.  Es posible que el guanaco era uno de sus dispersadores en el pasado?

Si bien la experiencia tuvo un carácter exploratorio, dejó interesantes temas que se pueden abordar en el futuro. Lo más interesante fue que los guanacos efectivamente consumieron ambas semillas. La semilla de Belloto es una semilla de un tamaño aproximado de 4 centímetros. Tiene forma ovalada y su color es café oscuro. Sin embargo, por su tamaño considerable, el guanaco al consumirla la tritura y posteriormente es ingerida. Esto podría disminuir su probabilidad de germinación, pero queda la gran interrogante de si los tamaños consumidos son viables posteriormente luego de ser defecados.

El caso de la Palma Chilena es aún más interesante. La semilla se compone de un cuerpo carnoso de color naranjo que rodea al coco, de aproximadamente 2 centímetros de diámetro. Su forma es esférica y su color es un café oscuro. El coco puede ser consumido posteriormente por cualquier tipo de animal herbívoro u omnívoro. Incluso es comercializado en algunas zonas rurales donde hay presencia de esta Palma de forma natural. Lo interesante de este caso es que el guanaco sólo consume su cuerpo frutoso y el coco es desechado. Esto deja a la semilla lista para germinar en caso de obtener las condiciones ambientales adecuadas.

Estos dos casos, si bien resultan de una experiencia inicial de carácter observacional, da pistas interesantes para empezar a abordar la relación entre el guanaco y el consumo de semillas de árboles y arbustos nativos del ecosistema mediterráneo. Esto podría derivar en un aumento de la probabilidad de germinación de las semillas de especies consumidas y con efectos directos en la restauración de este ecosistema altamente amenazado.

​…2017-05-17 11.33.21

Guanacos formerly had a continuous distribution across Chile.  The effect that their presence had on the ecosystem is unknown, even more so since there are no more large wild herbivores with an important presence in central Chile. In this context, the effect that guanacos could have on the propagation and restauration of the mediterrean-climate ecosystem is an important line of research, to recuperate the native plant species of the region.

To start to explore this line of investigation, one of the first things to observe is whether the guanacos can eat different kinds of native tree seeds.  The consumption of tree and shrub seeds by guanacos could increase their probability of germination (after passing through the gut) as well as their dispersal across space.  To find out more about this, we decided to leave out some fruits for the guanacos from two species endemic to the mediterranean-climate region: Belloto (Beilschmiedia miersii) and Chilean Palm (Jubaea chilensis). The two species have the largest seeds in Chile, and both lack dispersers.  Consequently both are vulnerable to extinction.  Is it possible that the guanaco was one of their dispersers in the past?

The experiment was exploratory, but gave us some interesting observations to work with.  The most interesting was that the guanacos ate both of the fruits. The Belloto seed is about 4 cm long, oval, and dark brown.  However, due to the large size, the guanacos munched it and then swallowed it.  This could reduce the possibility of germination, but the big question that remains is whether any of the remaining large sized pieces are viable after defecation.

The case of the Chilean Palm is even more interesting.  The fruit is made up of an orange fleshy portion surrounding the coconut, approximately 2 cm in diameter.  The coconut is spherical and dark brown.  The coconut can be eaten by many types of animals, and is even commercialized in rural areas where the tree occurs naturally.  It is interesting that the guanacos only ate the flesh of the fruit and spit out the coconut.  This might leave the seed ready to germinate if it finds the right environmental conditions.

In both cases, though this was a largely observational study, it gives us some directions to explore in the future to understand the relation between guanacos and seed dispersal in central Chile.  Guanacos may help increase the probability of germination and have direct effects on the restauration of this endangered ecosystem.

Some seeds of central Chilean trees/ Unas semillas de árboles de Chile central:

Chilean seeds3

belloto seed

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s